[교수칼럼]사람과 행동
[교수칼럼]사람과 행동
  • 편집국
  • 승인 2007.06.21 15:11
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문한구 교수
<의료원 기획조정실장>
서로간의 이해관계가 걸린 사안을 두고 타인과 대화를 하다가 때로는 감정을 억제하지 못하여 대화 상대에게 화를 내고 합일점을 찾지 못한 채 모임을 끝내 버리는 일이 있다. 그 자리를 벗어나서 스스로의 행동을 돌이켜 볼 때 좀 더 인내하고 자신을 감정을 추슬러서 차선이라 할지라도 다른 합리적인 해결책을 구해볼 걸 하고 후회와 자책을 하는 경우가 많다. 인간은 이성과 합리를 추구하면서도 실제로 이루어지는 하루하루의 생활에서는 왜 이리도 불완전하고 비이성적이며 합리적이지를 못할까.
인간의 뇌는 기능적으로 크게 세 부분으로 나눌 수 있다. 뇌의 가장 심층 하부는 뇌간, 시상하부 등으로 구성되며 이곳의 주된 기능은 생명을 유지하는 기능, 즉 심장의 박동, 호흡의 조절, 체온과 혈압의 조율 등이다. 뇌의 가장 바깥쪽은 대뇌 피질이 차지하고 있으며, 이 곳은 인간을 인간답게 살 수 있도록 하는 기능을 하는 곳으로 사물을 논리적으로 판단하고 고차원적인 철학적 사고, 합리적인 사유를 가능케 한다. 다른 동물의 뇌와 비교를 해보면 인간에서 가장 잘 발달되고 가장 진화된 곳이 대뇌 피질이라 할 수 있다.
대뇌 피질의 하부에는 감정, 정서, 각성 등을 조정하는 피질 하 구조물들이 있다. 피질 하 구조물, 특히 변연계는 인간의 정서적인 면, 예를 들어, 화난다, 무섭다, 불안하다 등의 감정의 형성과 관련이 있는 곳으로 사람의 성격에 큰 영향을 준다. 신경계의 여러 기능을 가능케 하는 신경 전달 물질, 즉 세로토닌, 도파민, 노에프네프린 등은 대뇌 피질에서도 영향을 끼치지만 피질 하 구조물에서도 큰 영향을 미친다. 특별한 이유도 없이 우울하다거나 또는 즐겁다거나 짜증스럽다는 등의 기분은 이 부위의 조화가 깨어짐으로 생기기도 한다.
사람의 행동은 외부나 내부적인 여러 가지 자극을 지각한 뇌가 서로 정보를 교환하고 경우에 따라 상호 보완과 견제를 하여 통합된 형태로서 외부적으로 표현된 것이다. 이 과정에서대뇌 피질은 피질 하 구조물에서 발생한 본능적이고 감정적인 욕망에 의해 인간의 행동이 휘둘리지 않도록 인내심을 갖도록 하며, 인간이 당면한 상황을 논리적이고 현명하게 대처해 나갈 수 있도록 이끌어 준다.
사람이 술을 마시게 되면 대범해진다거나, 평소에 가지고 있던 본심이 나온다는 얘기가 있는데 이런 사실이 전혀 근거가 없는 것은 아니다. 이런 현상은 술이 인체에 흡수되어 알콜의 형태로 혈액에서 순환되면 대뇌 피질의 피질 하 구조물에 대한 억제 기능이 저하됨으로 의식의 저변에 위치한 본능적인 감정이나 정서적인 상황이 대뇌 피질의 통제 기능을 벗어난 상태로 밖으로 표출되기 때문에 생기는 일이다.
대뇌 피질의 통제 기능은 사람마다 타고난 능력에 따라 다를 수도 있고 성장 과정의 교육이나 환경에 의해서도 적지 않은 영향을 받는다. 알콜이나 마약과 물질에 의해 대뇌 피질의 통제 기능이 마비될 수가 있는가 하면 끊임없는 사색과 명상으로 대뇌 피질의 기능을 성숙시켜 훌륭한 인품을 가질 수도 있다. 인간도 생명체이기 때문에 행동 하나하나가 본질적으로는 의식적이든 무의식적이든 각 개인의 행복과 평안을 추구하는 쪽으로 움직이는 것은 자연스러운 일이다.
특히 피질 하 구조물에서 추구하는 것은 개체의 생존을 위한 본능적인 것이므로 인간에게 먹고 자고, 좋은 것은 가지고 싶고, 무엇이든 독점하고 싶은 욕망을 가지고 있다는 것 자체는 비난받을 일이 아니다. 그러나 사람이 사람답다는 것은, 인류가 진화 과정에서 자연으로부터 얻은 선물인 대뇌 피질에서 이루어지는 성숙된 기능을 조화롭게 사용하여, 피질 구조물에서 분출되는 본능적인 욕망을 잘 다스리며 합리적이고 이성적인 생각과 행동을 한다는 것이다. 무슨 일을 하거나 남과 대화가 필요할 때 자기의 대뇌 피질의 상태를 한번쯤 점검해보고 시작하면 보다 나은 결과물을 얻을 수 있지 않을까.

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